▲受天气影响,SpaceX推迟了发射。


美国东部时间5月27日16点33分,美国太空探索技术公司(SpaceX)本来按原计划,将开展首次商业载人飞行。

 

不过因为天气原因,SpaceX推迟了发射,下次发射窗口为北京时间5月31日凌晨3点22分。

 

这次载人飞行任务备受瞩目。其任务是用SpaceX公司开发的航天器“龙飞船”搭载可回收的猎鹰9号火箭,把美国国家航空航天局(NASA)的两名宇航员贝恩肯和赫尔利从肯尼迪航天中心送到国际空间站。

 

NASA上周末称,这次的航空任务“将为未来的月球和火星探索奠定基础”。

 

载人龙飞船的发射,注定是一个标志性事件:这是全球私营公司载人航天的首演,是2011年航天飞机退役后美国本土首次载人航天发射,是美国打破俄罗斯航天载人、货运垄断地位的最新尝试,是最具时尚元素的航天飞行。

 

而在SpaceX公司创始人、“钢铁侠”马斯克创下这些新纪录的背后,还包含了更多的含义。

 

如果龙飞船载人航天发射成功,就意味着NASA的“公私合营”改革初步成功,美国将重新获得载人航天技术。

 

原定2024年中止运行的国际空间站将得以续命,等行装。而最重要的是,特朗普政府称霸太空的野望,很可能因此进一步激发。特朗普亲临现场见证龙飞船,不是专为去给马斯克捧场的。

 

龙飞船洗刷过去9年美国的耻辱

 

龙飞船此前已在各个技术环节经过上千次测试。包括发动机静态点火测试、海上救援回收测试、箭船整体飞行中止测试等,去年还完成了不载人的全流程测试。

 

因此,NASA断定,除了气象因素外,龙飞船载人飞行的风险很低。为避免天气因素影响,NASA选择了5月27日、5月30日或5月31日两个备选时间。间隔时间这么短,其实已表明NASA和SpaceX都自信满满,不认为猎鹰9号火箭和龙飞船会出现问题。

 

这种自信是用了9年的屈辱换回来的。

 

从1970年代到2011年前后,拥有可重复使用能力的航天飞机的美国,是全球载人航天领域的王者。

 

但由于航天飞机维护使用过于昂贵,且挑战者号航天飞机和哥伦比亚号航天飞机先后发生灾难,航天飞机于2011年7月退役。美国转向开发空间发射系统和“猎户座”飞船。

 

“猎户座”飞船虽然号称史上最快,被当作美国火星载人登陆计划的主要载具,但只完成了无人飞行。

 

这样一来,美国在近地轨道陷入了没有载人飞行器的窘境,只能依赖俄罗斯飞船运送宇航员往返国际空间站。

 

然而,俄罗斯飞船载客价格一路飞涨:2008年单人票价不到2200万美元,如今票价已高达约8600万美元。

 

然后纵使价格高昂,也不一定有座。2014年克里米亚事件后,美国对俄罗斯实施制裁,作为报复,俄罗斯限定了美国宇航员搭乘的次数。

 

龙飞船的横空出世,洗刷了过去9年美国的耻辱。与俄罗斯号称“太空大卡车”的进步号货运飞船相比,龙飞船货运量高出近3倍,载员最多可达7人,可谓全面胜出。

 

▲2019年3月2日,佛罗里达州肯尼迪航天中心,NASA宇航员观看龙飞船发射。图/视觉中国


或让特朗普太空政策找到着力点

 

龙飞船的性能如果得到进一步证实,不仅可以给马斯克在今后带来价值数十亿美元的合同,而且还足以让特朗普在获得新吹牛资本的同时,给他的太空政策找到着力点。

 

2017年6月,特朗普签署行政命令,下令重建停摆了25年的“国家太空委员会”。同年12月,特朗普签署第一份太空政策指令,宣布美国宇航员将重返月球并最终于2033年前往火星。

 

2019年8月,特朗普宣布成立美国太空司令部,负责制定美国在未来几年的太空军事议程和方针。

 

特朗普明确宣布,美国太空军的任务是确保美国“在太空的统治地位永不受质疑和威胁”。这是赤裸裸的太空谋霸宣言。

 

实际上,从奥巴马时代开始,美国就有推行太空单边主义的计划。比如,把中国排除在国际空间站门外,阻挠中国提供发射国际商业卫星服务。

 

特朗普政府只是做得更明显,并把俄罗斯也包括了进来。去年,美国禁止俄罗斯发射商业卫星,近日,美国又提出了名为“阿耳忒弥斯协议”的重返月球计划,打算联合一些国家在月球设立安全区,共同勘探开发,却把中国和俄罗斯两个航天大国排除在外。

 

马斯克与NASA的合作虽然早在特朗普上台前就开始,是典型的商业合作,但龙飞船载人飞行肯定会成为特朗普推行太空政策的好借口。


 

龙飞船首次载人发射,特意选择了肯尼迪航天中心39A发射台。这是2011年7月8日,“亚特兰蒂斯”号航天飞机最后一次飞行使用的发射台。这个细节也说明了很多问题。

 

不过,现在毕竟不是美国四架航天飞机称雄的时候了,想通过龙飞船和猎鹰9号火箭维持“太空统治地位”,只能可惜了龙飞船的科幻感。

 

□徐立凡(专栏作家)


编辑:狄宣亚    实习生:张晓雨  校对:危卓