太阳系“行星九”的运行轨迹图(右侧椭圆曲线)。 图/新华国际

  报告称“行星九”属于气态巨行星,质量约为地球的10倍,运行轨道与太阳的距离约为地球的50多倍

  曾经太阳系有九大行星的说法,随着2006年冥王星被降格为“矮行星”后而只剩八大行星。

  美国科学家20日发表文章说,有“充分的证据”显示,第九大行星回来了。不过,这一次可不是要拯救已被从太阳系九大行星中除名的冥王星,而是天文学家新发现了太阳系中可能存在第九大行星的证据。

  “一颗真正的行星”

  “行星九”是在天文学家对六颗已知遥远天体的研究中被发现的。

  美国加州理工学院的研究人员迈克·布朗和康斯坦丁·巴特金发现,太阳系边缘柯伊伯带中的6颗天体出现了“奇怪的”运行轨道,它们就像6块以不同速率运转的钟表,但无论何时去看,这些钟表指针都在相同地方。天文学家认为,这一现象碰巧发生的可能性为0.007%。

  在排除其他可能性后,两人推测,造成这种现象的原因可能是“一颗真正的行星”在发挥引力作用。

  天文学家认为,这颗昵称为“行星九”的星体质量约是冥王星的5000倍,因此,其引力足以影响位于太阳系边缘几个“矮行星”的运行,对太阳系边缘柯伊伯带中的天体运行产生根本性的“干扰”。

  巴特金说:“我们发现了潜藏在太阳系边缘‘行星九’的引力信号。”布朗说:“我们感觉到了这个(引)力的干扰作用。”

  在美国《天文学杂志》20日刊载的报告中,布朗和巴特金说,目前未能直接观测到“行星九”,但他们通过数学模型和计算机模拟找到了“行星九”的“铁证”,并认为“行星九”属于气态巨行星。

  绕太阳运行一周约1万至2万年

  “这颗行星的质量约是地球的10倍,在太阳系遥远之处沿着一个奇特和拉得很长的椭圆轨道运行,”研究人员在一份声明中说。

  计算机模拟显示,如果这颗神秘的星体真的存在,“行星九”与太阳之间的距离超过冥王星,其运行轨道与太阳的距离约为地球的50多倍、第八大行星海王星的20倍。

  与已知行星近圆形的运行轨道不同,“行星九”的运行轨道是一个奇怪的椭圆形,围绕太阳运行一周的时间大约为1万至2万年。

  科学家认为,尽管目前这颗行星的具体位置还比较模糊,但这一发现将激发起科学家的寻星热潮,有可能找到这颗行星的确切位置。

  巴特金说:“这是150年来,首次有确凿证据证明太阳系内人类对行星数量的‘普查’是不完全的。”他认为,“行星九”将帮助科学家解释太阳系边缘柯伊伯带许多天体和碎片的奇怪特性。

  本组稿件/综合新华社电

  ■ 人物

  冥王星杀手是谁?

  冥王星自1930年被发现以来,长期被列入太阳系九大行星之列。随着迈克·布朗发现矮行星“厄里斯”,冥王星惨遭“降级”。

  2006年,国际天文学联合会重新讨论太阳系行星概念:“行星”指围绕太阳运转、自身引力足以克服其刚体力而使天体呈圆球状、并且能够清除其轨道附近其他物体的天体。

  按这个标准,由于冥王星位于柯伊伯带中,在自己轨道附近还有其他天体,不能算作行星。对于这一类星体,天文学界定义了一个新类别:“矮行星”。

  太阳系九大行星从此变成八大行星,冥王星被降级为“矮行星”。为配合新身份,冥王星甚至还被“屈辱”地像小行星一样被编号为134340。迈克·布朗也因此被称为“冥王星杀手”。

  ■ 揭秘

  关于“行星九”应知道的几件事

  1.相信这是一颗“真实”的行星,质量约为地球的10倍,冥王星的5000倍。

  2.“行星九”与太阳之间的距离,是第八大行星海王星与太阳距离(28亿英里)的20倍。

  3.由于其距离和椭圆形的运行轨道,“行星九”围绕太阳运行一周大约为1万至2万年的时间。

  4.冥王星被降级为矮行星后,“行星九”可能是太阳系的真正的第九颗行星。

  5.科学家推断第九大行星的存在,是依据它对柯伊伯带(海王星外围岩石层的环道)周围沿非正常轨道运转物体的引力。

  6.专家说,这是150年来第一次有了坚实的证据表明,太阳系内人类对行星数量的“普查”是不完全的。

  7.这并不是人们第一次预测行星的存在。关于神秘“行星X号”的说法可以追溯回几个世纪前——甚至在关于UFO目击者的传说和世界末日的预言中都有被提及。

  8.1905年起,天文学家帕西瓦尔·罗威尔(Percival Lowell)首次开始找寻“未知的X星”。他预测这个行星在海王星外侧,他的计算使天文学家1930年找到冥王星。

  (宗和)